Исторический опыт показывает, что деградация природной среды в результате уничтожения лесов происходила в такой последовательности: обезлесение — возникновение саванн — опустынивание. Несколько тысячелетий назад Сахара возникла на месте саванн, а еще раньше значительную часть этой территории занимали леса.
Опустынивание — заключительный этап разрушения почв. После вырубки леса меняется климат, уходят на глубину пресные воды, начинается эрозия, а затем развевание почв. В XX веке опустынивание стало глобальной проблемой. Ежегодно наступающие пустыни захватывают до 50 тысяч квадратных километров территории, на которой совсем недавно жили люди, а в недалеком прошлом шумели леса. Угроза опустынивания сейчас в той или иной степени затрагивает 150 государств. Если оно будет развиваться современными темпами, под угрозой переселения окажутся 600—700 миллионов человек— седьмая часть населения Земли. Засушливые земли, на которые грозит прийти пустыня, ныне поставляют мясо, шерсть, хлопок, зерно. Эти земли обладают немалыми потенциальными возможностями для дальнейшего развития сельскохозяйственного производства. Их потеря обернется еще одной трагедией для человечества. Необходимо остановить наступление пустынь.
Процесс опустынивания коснулся и территории нашей страны. Он наблюдается в Казахстане, в равнинных районах Средней Азии, на территории Калмыкии. Главная причина — неправильное ведение сельского хозяйства: распашка сухих степей, непродуманное орошение, отсутствие защитных лесопосадок. Ныне ежегодное увеличение площадей полупустынь в ряде районов нашей страны достигает 10 процентов. Истинные масштабы этого процесса только сейчас начали выясняться с помощью спутниковых наблюдений.