Аэрозоли по происхождению подразделяются на естественные и искусственные.
Естественные аэрозоли возникают в природных условиях без какого-либо участия человека. Они образуются в результате вулканической деятельности, песчаных бурь, больших лесных пожаров, эрозии земной поверхности, морских штормов и прибоев.
Искусственные аэрозоли возникают при различных производственных процессах. Они обычно являются нежелательными отходами промышленного производства, приводящими к значительному ухудшению условий жизни и труда людей, а в некоторых случаях и к значительным потерям ценных продуктов.
Аэрозоли по виду образования делятся на конденсационные и дисперсионные.
Конденсационные аэрозоли образуются при объемной конденсации пересыщенных паров и при химическом взаимодействии веществ в газовой фазе. Дисперсионные аэрозоли образуются при диспергировании (измельчении, распылении) твердых и жидких тел, а также при переходе порошкообразных тел во взвешенное состояние под воздействием воздушных потоков, сотрясений и т. п.
В одних случаях дисперсная фаза состоит из очень мелких частиц, в других крупных частиц. Для оценки размеров частиц используют понятие степени дисперсности аэрозоля - величины, обратной размеру частицы. В этом отношении аэрозоли делятся на высоко- и грубодисперсные.
Все аэрозоли в соответствии с классификацией, предложенной II. А. Фуксом, можно разделить на три класса: пыли, дымы и туманы.
Пыли образуются дисперсионным способом. Дисперсная фаза в пыли состоит из частиц неправильной формы, свойственной, в большинстве случаев, обломкам твердых тел. Пыли представляют собой грубо дисперсные, полидисперсные, малоустойчивые аэрозоли. Размеры частиц в пылях составляют 5...100 мкм и более.
Дымы образуются конденсационным способом. Если образование дисперсной фазы происходит в результате непосредственною перехода вещества из пара в твердое состояние, то образующиеся частицы имеют правильную кристаллическую форму. Если же образование дисперсной фазы идет в две стадии - конденсация пара в виде жидких частиц и последующее их затвердевание, то образующиеся частицы могут иметь как кристаллическую, так и сферическую формы. Дымы относятся к высокодисперсным аэрозолям. Полидисперсность дымов, обычно невелика. В отдельных случаях дисперсная фаза дымов может состоять из монодисперсных частиц. Дымы представляют собой устойчивые аэрозоли. Размер частиц в дымах составляет 5...0,1 мкм и менее.
Туманы могут образовываться конденсационным и дисперсионным способами. Дисперсная фаза в туманах всегда состоит из жидких частиц, в которых могут содержаться растворенные вещества или суспензированные твердые частицы. Туманы могут обладать различной степенью дисперсности и быть более или менее полидисперснымн.
Отметим некоторые важные моменты, которые составили основу данной классификации.
Кроме способа образования, различие между конденсационными и дисперсионными аэрозолями заключается в том, что дисперсионные аэрозоли в большинстве случаев характеризуются большими размерами частиц, более широким диапазоном размеров (более полидисперсные). В случае твердой дисперсной фазы они обычно состоят из отдельных или слабо агрегированных частиц совершенно неправильной формы.
Конденсационные аэрозоли характеризуются наличием частиц меньших размеров, они более монодисперсны. Твердые частицы часто представляют собой рыхлые агрегаты, состоящие из очень большого числа первичных частиц, имеющих правильную кристаллическую или шарообразную форму.
В аэрозолях с жидкой дисперсной фазой частицы имеют шарообразную форму. При столкновении друг с другом под воздействием различных причин жидкие частицы могут сливаться с образованием новой шарообразной частицы.
Твердые частицы могут иметь самую различную форму и при столкновении образовать агрегаты произвольной формы, состоящие из нескольких частиц.
Содержащиеся в аэрозолях частицы характеризуются следующими свойствами: дисперсностью, формой, химическим составом, плотностью, абразивностью, электрическими свойствами, а также способностью коагулировать, слипаться, смачиваться, воспламеняться, взрываться и др.