Есть ли угроза существованию коралловых рифов

 

До недавнего времени считали, что, несмотря на многочисленных врагов каждой колонии, рифу в целом ничто всерьез не угрожает: регенера-ционная способность миллиардов и миллиардов коралловых полипов и прочих обитателей рифа необычайно велика, а число врагов сравнительно мало, чтобы нарушить биологическое равновесие и процесс нарастания рифа. Однако в последнее время в некоторых местах положение, по-видимому, изменилось.
Красновато-коричневая причудливой формы морская звезда, получившая название «терновый венец» (Acanthaster planci), имеет округлое тело и более двенадцати лучей; она достигает 60 см в поперечнике, причем вся поверхность животного усеяна иглами, покрытыми ядовитой слизью. Давно установлено, что эти колючие морские звезды живут за счет мадрепо-ровых кораллов. Раньше терновые венцы встречались в небольшом числе и не представляли никакой угрозы для существования рифа. Однако начиная с 1962 года во многих местах численность этих морских звезд настолько резко возросла, что они за несколько лет уничтожили целые участки рифов. Особенно пострадал Большой Барьерный риф, кораллы Маршалловых и Гавайских островов, Гуама и ряда других рифов. Если посмотреть на карту, то создается впечатление, что звезда, несущая смерть кораллам, встречается во множестве повсюду, где наиболее активен сам человек. Причина столь массового размножения еще не выявлена; возможно, какой-то фактор среды оказался необычайно благоприятным для выживания личинок тернового венца. Вполне возможно, что человек мог, сам того не желая, каким-то образом нарушить экологическое равновесие на коралловых рифах, к примеру хотя бы в результате сброса в морскую воду больших объемов сточных вод. Катастрофическое массовое размножение тернового венца явилось бы тогда следствием такого нарушения. Не исключено, правда, что это результат естественных колебаний численности популяций, и звезды исчезнут так же быстро, как появились. Исследования в области Большого Барьерного рифа позволяют надеяться, что погибшие в результате массового нападения морских звезд участки рифа не разрушатся, а постепенно вновь заселятся кораллами и риф возродится. Во всяком случае, появление этой страшной опасности требует продолжения детальных исследований сообществ коралловых колоний, образа жизни тернового венца и его естественных врагов, чтобы выяснить, наконец, причины нарушения экологического равновесия на коралловых рифах.