Луговые и разнотравно-ковыльные степи

 

На юге лесостепь сменяется луговой степью, южная граница которой проходит примерно от Кишинева на западе до Уфы на востоке. Луговая степь приурочена к мощным черноземам, где черный гумусовый горизонт спускается до глубины 170 см, и лишь ниже почва становится светлее. Разлагающиеся остатки плотного сплетения отмерших корней обогащают почву гумусом. Бесчисленные дождевые черви, личинки насекомых, грызуны перемешивают верхний слой почвы с более глубокими слоями, поэтому для луговой степи характерно видовое многообразие растений. Здесь встречается около 20 видов злаков, чаще всего дерновинных, и до 180 представителей разнотравья. Оживляют зеленый ковер яркие цветковые растения: пионы, карликовые касатики, сон-трава, адонис, шалфей и другие.
Дальше к югу луговая степь сменяется ковыльной. Здесь уже преобладают дерновинные злаки, главным образом ковыли. В июне-июле, в период цветения, ветер колышет их длинные светлые ости, и по степи перекатываются серебристые волны. Севернее, на так называемых обыкновенных черноземах, располагается пояс разнотравно-ковыльных степей. Мощность гумусового горизонта достигает здесь 75 см. Южнее, где гумусовый горизонт проходит до глубины 50 см, распространены южные черноземы. Представители разнотравья ковыльной степи менее засухоустойчивы, нежели злаки. Число их постепенно сокращается в направлении с севера на юг, где сохранились лишь те виды, которые успевают завершить свой период вегетации, включая цветение и плодоношение, до наступления летней засухи. Тех же, что зацветают позже, выручают запасающие влагу или очень глубоко проникающие в почву корни. Растительный покров в целом становится ниже и реже, между куртинами злаков появляются проплешинки, где поселяются однолетники из разнотравья или луковичные растения, такие, как крокусы, тюльпаны, гусиные луки и птицемлечники, столь украшающие степь в короткий период цветения.
Когда-то по злаковым степям бродили дикие лошади, зубры, первобытные быки туры, благородные олени и сайгаки. Лошади, олени, туры и зубры паслись там весной и летом, а к осени уходили в лесостепь или в приречные пойменные леса. Сайгаки же к зиме уходили на юг. Поскольку крупные копытные были истреблены, а злаковые степи сплошь распаханы, за исключением небольших заповедных участков, человек вынужден заботиться о развитии сельскохозяйственного производства. А ведь правильно используемая биомасса диких животных дала бы нам больше белка, нежели все дары пашни, вместе взятые. Кроме того, крупные копытные и здесь так же, как и в африканских саваннах, поддерживали в рановесии растительное сообщество злаковой степи, поедая избыточную массу зелени, так что на почве не оставался толстый войлок из отмерших частей растений. Они способствовали прорастанию семян растений и вносили в почву большое количество прекрасных удобрений.
Существенную роль в степях играют также многие крупные и мелкие грызуны. Степные сурки - байбаки - копают свои норы на такую глубину, что выносят на поверхность землю, лишенную гумуса и богатую карбонатами. Рядом с норами вырастают конусовидные кучи-сурчины. Возле нор сусликов также образуются маленькие холмики из поднятой с глубины земли. Здесь поселяются уже другие растения, хотя со временем их снова сменит исходное растительное сообщество. Таким образом, роющая деятельность грызунов ведет к образованию в растительном покрове пестрой мозаики и существенно изменяет ландшафт.
Плотность населения грызунов часто весьма велика. На 1 км2 насчитывали до 35 тыс. животных, которые съедают ежедневно почти 2 т зелени, превращая ее в помет и мочу, прекрасные удобрения для почвы. Значительны и перемещения масс земли-каждый сурок ежегодно выносит на поверхность 1-2 м3 земли. Суслики хотя и мельче, но селятся гуще и поэтому перемещают почти столько же земли. Если вспомнить, что тысячи квадратных километров были заселены этими грызунами, а в азиатских степях такое положение местами сохранилось и поныне, легко представить, как эти животные перекопали, разрыхлили и удобрили почву на многих миллионах квадратных метров земли.
Мелкие грызуны - полевки, пеструшки и различные хомячки - роют свои норы неглубоко от поверхности, перекапывая землю, улучшая ее снабжение воздухом и удобряя гумусовый горизонт. Постепенно зверьки съедают вокруг входа в нору все растения, иногда вплоть до корней, и только тогда переходят на другое место, устраивая новую нору среди густой травы. На покинутом голом месте, удобренном экскрементами животных, возникает новое сообщество растений сначала из однолетников, потом появляются двулетние и лишь позже - многолетние травы, пока, наконец, на этом месте не восстановится старое сообщество растений. Через каждые четыре-пять лет у мелких грызунов наступают периоды массового размножения, когда они полностью выедают растительность на огромных пространствах. Недостаток пищи, ослабление физического развития животных и большая нервная нагрузка из-за непрерывных столкновений вскоре приводят к массовому вымиранию, чему способствуют и хищники, численность которых также возрастает. Внезапное исчезновение мелких грызунов позволяет растениям вновь заселить оголенные участки земли и постепенно в описанном выше порядке восстановить исходное растительное сообщество. Теперь сюда возвращаются и копытные. Равновесие среди крупных копытных поддерживают главным образом волки. Мелких травоядных преследуют лисица и корсак, хорьки и некоторые другие виды куньих. По берегам рек охотится норка. Из птиц наряду с жаворонками, коньками и розовыми скворцами наиболее характерны дрофа, журавль-красавка, сизоворонки, щурки и множество хищных птиц. Наиболее распространенные пресмыкающиеся - степная гадюка и прыткая ящерица.